Artículo publicado en la revista CQ Radio Amateur, marzo de 2011. Por Salvador Doménech EA5DY -Cómo afectan las estaciones del año a la propagación Durante el primer mes y medio del año, el ciclo solar parecía haber estancado su crecimiento sostenido. Aún así, las cifras de actividad solar son  muy superiores a las observadas hace un año. Estos niveles de actividad solar, que están trayendo mucha vida a las bandas altas de HF, no se habían observado desde hace nada menos que cinco años, durante la fase de declive del anterior ciclo solar a finales de 2005 y principios de 2006. Este estancamiento aparente en el crecimiento del ciclo solar es similar al que comentamos en estas mismas páginas hace casi  un año cuando se observó una notable recaída en la actividad solar después de un arranque casi explosivo del nuevo ciclo solar en los primeros meses de 2010. Ya mencionamos entonces que estas recaídas son perfectamente normales y que no debíamos preocuparnos lo más mínimo. Lo relevante para la propagación en nuestras bandas son las cifras de promedio suavizado a lo largo de varios meses. La evolución del ciclo solar durante los siguientes meses confirmó lo que entonces decíamos: el ciclo progresa adecuadamente y así seguirá haciéndolo en los próximos meses. Si esta recaída de la actividad solar le estaba tentando a alguien a cambiar su amplificador lineal por otro mas gordo, quizás le sea más sensato observar las bandas y comprobar cómo la propagación mejora a medida que pasan los meses. Pero no solo es la actividad del ciclo solar la que afecta cíclicamente a la propagación. La posición de la Tierra con respecto al sol, y fundamentalmente la inclinación del eje terrestre con respecto al sol marca también notables variaciones de la propagación a lo largo del año. Durante este mes de marzo, en concreto el día 21 del mes, el Sol cruzará la línea del ecuador terrestre para seguir subiendo su declinación sobre el hemisferio Norte y traernos la propagación típica de los meses de verano, con más días de luz y exposición a la ionización, pero también más radiación sobre la fastidiosa capa D que absorbe nuestras señales durante las horas diurnas. Veamos como se originan las estaciones y cómo afectan a la propagación a lo largo de las diferentes estaciones del año.  El mecanismo que origina las estaciones terrestres es la inclinación del eje terrestre sobre el plano de la eclíptica, que es el plano, centrado en el Sol, que contiene a la orbita de la Tierra alrededor del mismo. Esta inclinación del eje de rotación terrestre alcanza su nivel máximo de 23º30' durante los solsticios de verano y de invierno. Durante esos días la duración del día es máximo y mínimo respectivamente en nuestra latitud, y el Sol en su viaje sobre el firmamento alcanza su máxima elevación (solsticio de verano) o su mínima elevación (solsticio de invierno) sobre el horizonte. Adicionalmente, durante otros dos días del año, el eje de rotación de la Tierra será perpendicular a la línea que une el Sol con la Tierra. Durante esos dos día el sol estará alineado con el ecuador terrestre y en cualquier punto del mismo el Sol alcanzará su máxima elevación. Estos dos días son conocidos como equinoccios en los que el sol iluminará por igual tanto el hemisferio Norte como el hemisferio Sur. En estos dos días, la duración del día es igual a la duración de la noche en cualquier lugar de nuestro planeta. De ahí el nombre equinoccio, proveniente del latín equi = igual y nox = noche. Por un lado, cuanto más tiempo puedan los rayos solares formar y activar la capa D, mayor será la absorción que produzca esta primera capa de la ionosfera. Durante los inviernos en EA el Sol se levantará sobre el horizonte a una altura máxima mucho menor que durante otras estaciones haciendo que su irradiación sobre la ionosfera en nuestro entorno sea más baja. En consecuencia, la ionización de la capa D se formará más lentamente ralentizando su capacidad de absorción. La salida y la puesta de Sol son también mucho más lentas, permitiendo que la capa D no se active hasta bastante después del amanecer. Igualmente la capa D queda desactivada antes del anochecer al llegar el Sol pocos grados de altura sobre el horizonte. Esto beneficia fundamentalmente a las bandas bajas. Es relativamente frecuente observar en invierno los 40 metros solidamente abiertos hacia los USA, hasta incluso tres horas después del amanecer. Durante el mes de junio, en las proximidades del solsticio de verano esto es prácticamente imposible. En los meses de verano, cuando el Sol se alza rápidamente sobre el horizonte al amanecer, la configuración necesaria de las capas D, E y F para formar conductos de propagación típicos de la línea gris durará mucho menos tiempo que en invierno. La propagación por línea gris tendrá más duración, desde nuestra latitud , en las proximidades del solsticio de invierno (21 de diciembre) que en los meses de verano. Por otro lado, en las zonas no ecuatoriales y durante los veranos se generan muchas tormentas secas produciendo mucho ruido atmosférico electrostático que se puede propagar durante cientos o miles de kilómetros. Este QRN puede  enmascarar completamente las señales más débiles de DX que poco pueden hacer frente a esas emisiones naturales de cientos de gigawatios. Algunos especialistas en las bandas bajas como John ON4UN, señalan que para trayectos Norte - Sur donde ambas estaciones estén en estaciones del año opuestas, el verano del hemisferio Norte es normalmente la mejor época, puesto que el ruido atmosférico es de menor intensidad que el QRN que se produce durante el verano del hemisferio Sur. Durante los días de mayor insolación de verano y durante las horas centrales del día la capacidad de absorción de la capa D se hace patente de manera notable incluso en las bandas de 20 y 17 metros atenuando las señales que la atraviesen con ángulos de incidencia bajos, típicos de señales de DX. La presencia de auroras en el hemisferio Norte es más pronunciada alrededor de los equinoccios, en los meses de marzo-abril y en septiembre-octubre. El invierno, en nuestras latitudes del hemisferio Norte, se caracteriza por presenta, a igualdad de actividad solar, valores mayores de MUF (para las capas F), menos descargas electrostáticas atmosféricas (QRN) de tormentas locales y una mayor duración de la propagación por línea gris al amanecer y al anochecer. Por tanto el invierno es la época ideal en las bandas bajas (160, 80 y 40 m) y bandas medias (30 y 20m) para contactos Este a Oeste y Oeste a Este entre estaciones situadas ambas en el hemisferio Norte, como por ejemplo contactos entre EA y Norteamérica o entre EA y Asia. El verano se caracteriza por amaneceres más rápidos, duración del día mayor, mayor atenuación por la capa D y mayor probabilidad de ruido atmosférico debido a tormentas locales. Sin embargo la actividad por esporádica E es muy superior en verano, teniendo su pico alrededor del solsticio de verano. En verano la MUF por esporádica E puede superar con creces incluso los 144 MHz permitiendo excelentes DX en las bandas de VHF. La esporádica E en verano hace que aparezcan muy fuertes señales de las zonas que por propagación por las capas F permanecerían en skip sin ser escuchadas. En verano podemos contactar en las bandas altas de HF con estaciones relativamente próximas que en invierno caerían dentro de la zona de skip de propagación. Esta característica veraniega es aprovechada por muchos para cazar provincias para el diploma TPEA en las bandas altas. La propagación durante los concursos del mes Durante este mes, tenemos dos de los grandes concursos del calendario anual: el ARRL International DX Contest – SSB los días 5 y 6 del mes y el  CQ World-Wide WPX Contest los días 26 y 27 de este mes. Para el ARRL International Contest, las bandas de batalla serán los 20 y los 40 metros con muchas horas de apertura en ambas bandas y razonablemente buenas señales desde el otro lado del Atlántico. Es muy probable que los 40 metros permanezcan abiertos hacia los EEUU hasta incluso 2 horas después del amanecer debido a que la baja actividad solar hará que la capa D se active con su absorción un poco más tarde. Contaremos entonces con la ventaja adicional en ese periodo tendremos menos rivalidad y ruido de otras estaciones de Europa situadas más al este . Los 15 metros presentarán moderadas aperturas hacía la costa este y sobre todo hacia el sureste de los EEUU a partir de las 1200 UTC y deberemos estar atentos a partir de las 1600 UTC a la aparición de estaciones y multiplicadores nuevos de estados centrales y del oeste, aunque con señales más débiles. Vigilaremos los 10 metros a la búsqueda de aperturas interesantes en las que las grandes estaciones multi-operador pueden llegar gracias a los bajos ángulos de radiación de sus antenas. En este caso cada nuevo contacto puede convertirse en un nuevo multiplicador. Los diez metros podrían abrirse a partir de las 1300UTC y con señales debiles hacia los estados del sureste de los USA y más tarde al resto de la costa este Durante el CQ World Wide WPX Contest de los días 26 y 27 de este mes muy probablemente se batan nuevamente records mundiales de puntuación. El año pasado se superaron varias marcas mundiales en distintas categorías, por lo que este año con índices de actividad solar mayores es muy probable que vuelvan a obtenerse excelentes resultados. A la cada vez mayor participación en el concurso y la proliferación de nuevos prefijos, se suma una previsión de manchas solares suavizadas, SSN, superior a 32, que no se había observado desde la edición del concurso WPX de 2006. Deberemos tener en cuenta que la estructura de puntuación y de multiplicadores de este concurso hace que la planificación a partir de las predicciones de propagación sea completamente diferente de la de otros grandes concursos mundiales como el CQWW DX o el ARRL International DX. En el CQ World Wide WPX Contest tenemos por una parte que un contacto con otro continente en 40m y bandas más bajas vale seis veces más un contacto en 20m y bandas superiores con Europa. Por otra parte la búsqueda de nuevas aperturas en las bandas más altas para encontrar multiplicadores, que es fundamental en otros concursos, resulta aquí prácticamente irrelevante porque un multiplicador (prefijo) es valido una sola vez  independientemente de la banda. Tras el amanecer conviene vigilar los 15 metros para aperturas hacia el sudeste asiático y Australia, zonas hacia las que la MUF puede ascender suficientemente.  Con señales mucho más débiles quizá pueda llegar la MUF hasta los 10 metros pero con seguridad no compensará el esfuerzo de esos contactos pues los multiplicadores son independientes de la banda. Sólo convendrá subir a los 10 metros si la apertura que aparezca permite mantener runnings superiores al del resto de bandas y para capturar a las muchas estaciones que participan como monobanda. Algo parecido ocurrirá con los 15 metros que puede tener aperturas muy interesantes hacia EEUU e muy intensas hacia Europa en caso de aparición de nubes de esporádica E. Los 15 metros serán una banda interesante para la running en las horas centrales del día y para huir de la congestión de los 20 y metros. La banda de batalla esperable serán los 40 metros donde disfrutaremos de señales aceptables hacia USA y Europa. Los 80 metros tendrán aceptables condiciones para el DX si vigilamos que los índices K y A están bajos en la víspera y durante el concurso. Por mi parte espero escucharos en este concurso WPX una vez más desde EA8, a ver si batimos nuevamente el record del mundo. ¡Suerte en el concurso! Salvador EA5DY Figura 1: Declinación del Sol en diferentes momentos del año. La línea gris está representada por la línea a trazos. Durante los equinoccios un punto de la Tierra atraviesa la línea gris perpendicularmente mientras que en los solsticios atraviesa la línea gris oblicuamente, haciendo que dure más tiempo.