Artículo publicado en la revista CQ Radio Amateur, marzo de 2010. Por Salvador Doménech EA5DY Un Nuevo Formato de Predicciones de Propagación Este mes iniciamos un nuevo formato de presentación de las predicciones de propagación mensualizadas. El motor de generación de las predicciones es el reconocido sistema de programas VOACAP centrado en España peninsular y utilizando unos parámetros típicos de estación de aficionado. Presentamos un total de once tablas que ilustran la predicción de propagación entre EA y diversas zonas del mundo. Cada tabla recoge dos tipos de información: por una parte una curva con la MUF o máxima frecuencia utilizable y por otra parte una estimación de la intensidad de señal esperable en cada frecuencia y hora para cada trayecto expresada de modo cualitativo mediante una mancha más o menos intensa  en cada combinación de frecuencia y hora y que es función de la intensidad de señal esperable. Se trata de previsiones mensuales basadas en estimaciones estadísticas en las que la curva de MUF expresa el valor mediano (que no la media) que alcanzará durante el mes de marzo la máxima frecuencia utilizable. El valor mediano o mediana representado en los gráficos es el valor que se alcanzara en el 50% de los días del mes. No es el valor medio que es que correspondería a promediar los valores de MUF que ocurran durante todo el mes. Es decir, si la gráfica de MUF expresa para una hora dada y para un trayecto determinado una MUF de 25 MHz, no significa que la MUF mañana o pasado mañana vaya a ser de 25MHz, ni que el promedio  de las MUF de todos los días del mes a esa hora sea de 25 MHz, sino que la mitad de los días la MUF estará por encima de ese valor y la otra mitad estará por debajo. Del mismo modo la predicción cualitativa de intensidad de señal sigue la misma filosofía. Este formato de presentación de la predicción mediante su valor mediano es más útil al radioaficionado que al diseñador de sistemas de comunicaciones por HF (radiodifusión, servicios móviles, etc) que busca niveles de servicio y alta fiabilidad en sus enlaces, aunque es este último el perfil principal del usuario de los programas estadísticos de predicción de propagación. Por el contrario los radioaficionados buscamos la oportunidad marginal, el contacto al límite y la experimentación, por lo que no nos conformaríamos con unas predicciones conservadoras que tengan el umbral típico del 90% de los enlaces profesionales. Si utilizáramos valores de umbral de predicción tan conservadores, a buen seguro que perderíamos buenas oportunidades  de contactos interesantes. Nuestra propia esencia es la experimentación y el desafío de conseguir el contacto difícil. Confiamos en que de esta manera de presentar las previsiones será más útil para aumentar vuestra diversión en las bandas. Es por ello por lo que en la tabla aparecerá en ocasiones posibilidad de contacto por encima de la gráfica de valor mediano de la MUF. La propagación en los concursos del mes de marzo La planificación de la propagación esperada es fundamental para diseñar la estrategia a seguir durante un concurso. Necesitamos conocer cuándo y hacia dónde se abrirán las bandas para decidir cómo utilizar nuestros recursos para maximizar la puntuación. Si participamos en una estación multi-operador multi-transmisor con capacidad de estar simultáneamente en todas las bandas, obviamente esto tendrá menor importancia porque siempre tendremos a alguien monitorizando cada banda y con capacidad para detectar aperturas, pero si participamos como mono-operador o multi-operador transmisor único la posibilidad de perder una apertura, por breve que sea puede ser muy costosa, especialmente si la apertura, como suele ser, es fuente de nuevos multiplicadores. Durante este mes, tenemos dos de los grandes concursos del calendario anual: el ARRL International DX Contest – SSB los días 6 y 7 del mes y el  CQ World-Wide WPX Contest  los días 27 y 28 de este mes. Para el ARRL International Contest, las bandas de batalla serán los 20 y los 40 metros con muchas horas de apertura en ambas bandas y razonablemente buenas señales desde el otro lado del Atlántico. Es muy probable que los 40 metros permanezcan abiertos hacia los EEUU hasta incluso 2 horas después del amanecer debido a que la baja actividad solar hará que la capa D se active con su absorción un poco más tarde. Contaremos entonces con la ventaja adicional en ese periodo tendremos menos rivalidad y ruido de otras estaciones de Europa situadas más al este . Los 15 metros presentarán aperturas hacía la costa este y sobre todo sureste de los EEUU a partir de las 1300 UTC y deberemos estar atentos a partir de las 1700 UTC a la aparición de estaciones y multiplicadores nuevos de estados centrales y del oeste, aunque con señales muy débiles. Vigilaremos los 10 metros a la búsqueda de aperturas muy marginales en las que las grandes estaciones multi-operador pueden llegar gracias a los bajos ángulos de radiación de sus antenas. En este caso cada nuevo contacto puede convertirse en un nuevo multiplicador. Aunque la mayor parte de estas estaciones prestarán atención a sus rumbos sur y sureste donde sí que dispondrán de ciertas condiciones en 10 metros con Sudamérica, podremos obtener algunos (pocos) nuevos multiplicadores desde EA si sabemos monitorizar la banda a partir de las 1400 hasta el ocaso. Para el CQ World Wide WPX Contest de los días 27 y 28 de este mes deberemos tener en cuenta que la estructura de puntuación y de multiplicadores de este concurso hace que la planificación a partir de las predicciones de propagación sea completamente diferente de la de otros grandes concursos mundiales como el CQWW DX o el ARRL International DX. En el CQ World Wide WPX Contest tenemos por una parte que un contacto con otro continente en 40m y bandas más bajas vale seis veces más un contacto en 20m y bandas superiores con Europa. Por otra parte la búsqueda de nuevas aperturas en las bandas más altas para encontrar multiplicadores, que es fundamental en otros concursos, resulta aquí prácticamente irrelevante porque un multiplicador (prefijo) es valido una sola vez  independientemente de la banda. Por tanto la posibilidad de aperturas de DX en 10 metros, que por otra parte será muy baja, serán muy poco importantes por cuanto esta banda tendrá posibilidades casi nulas de convertirse en banda de running. Algo parecido ocurrirá con los 15 metros que puede tener aperturas muy limitadas hacia EEUU e intensas hacia Europa en caso de aparición de nubes de esporádica E. Sin embargo será una banda interesante para la running en las horas centrales del día y para huir de la congestión de los 20 metros. La banda de batalla esperable serán los 40 metros donde disfrutaremos de señales aceptables hacia USA y Europa. Los 80 metros tendrán aceptables condiciones para el DX si vigilamos que los índices K y A están bajos en la víspera y durante el concurso. Por mi parte espero escucharos en este concurso WPX desde EA8. Es interesante hacer notar que 27 días antes del concurso ARRL International DX Contest  aparecieron dos nuevos grupos de manchas solares en la cara visible del Sol desde la Tierra de manera que hubo en febrero de 2010 tres grupos de manchas solares simultáneamente. Esto no ocurría desde Mayo de 2008. Cabe esperar que su consolidación tras un ciclo completo de rotación solar coincidirá nuevamente con la celebración del concurso de manera que a priori podemos anticipar cierta actividad solar durante el fin de semana de la competición. La lenta progresión del nuevo ciclo 24 En los pasados meses hemos observado una leve mejoría en los índices de actividad solar que empezaron a confirmar que el ciclo solar 24 está arrancando, aunque a un ritmo mucho más débil y con una duración del mínimo de actividad solar sensiblemente más largo que en ciclos anteriores. El número promedio diario de manchas solares del mes de enero de 2010 fue de 21,3. La media móvil de tres meses de manchas solares correspondiente a enero (meses de noviembre, diciembre y enero) fue de 20,1 y los dos últimos meses de 2009 tuvieron un número promedio de manchas solares de aproximadamente 15,2. Se llevan por tanto tres meses consecutivos en los que el valor promedio diario del mes es superior a la media móvil de los tres meses anteriores. También es positivo observar que los valores promedio diario de enero y febrero de 2010 son superiores a sus equivalentes de 2009. El número mensual de días sin manchas solares lleva ya cayendo sistemáticamente cinco meses tras un largo periodo en el que se habían batido los records de ciclos solares anteriores en lo que respecta a días sin manchas solares. En la figura 3 se muestra la comparativa entre el actual mínimo de ciclo solar (transición del ciclo 23 al ciclo 24) y el anterior mínimo solar (transición entre el ciclo 22 y el ciclo 23). Se observa que ya se están alcanzando en la actualidad (barras azules) los niveles de días sin manchas solares que marcaron el arranque del anterior ciclo 23. A principios del mes de febrero aparecieron unos grupos nuevos de manchas solares en el hemisferio norte del Sol, aunque aparentemente con una luminosidad mayor (más radiación) que otros anteriores. Algunos científicos del U.S. National Solar Observatory  plantean la posibilidad de que exista un nuevo tipo de ciclo solar superpuesto al tradicional de once años en el que las manchas solares que están apareciendo tengan una tendencia a ser cada vez más tenues, es decir más brillantes. Hasta ahora los datos obtenidos mediante la observación del contraste de umbral de las manchas solares confirman esta hipótesis a lo largo de la parte menguante del anterior ciclo 23. Sin embargo otros científicos argumentan que es prematuro sostener esta hipótesis por cuanto este tipo de medidas son demasiado recientes para apuntar a un ciclo superpuesto de más larga duración y que las medidas de menor intensidad de la mancha solar pueden estar incluidas en el comportamiento cíclico del actualmente conocido ciclo de once años. Seguiremos atentos a esta interesante discusión. Por otra parte, se espera que el campo geomagnético durante el mes de marzo permanezca tranquilo, con algún aumento de intensidad por ocasionales y ligeras perturbaciones de actividad solar. 73, Salvador EA5DY/4   Figura 3: Comparativa del número de días sin manchas solares por mes entre el actual mínimo solar (barras rojas) y el anterior mínimo solar hace 12 años. Este mínimo solar está teniendo el doble de meses con un número alto de días sin manchas solares, además de superar muy ampliamente el número de meses (26 meses) con más de 15 días sin manchas solares, frente a tan solo dos meses en el anterior ciclo solar. La tendencia parece estar rompiéndose al aparecer los últimos cuatro meses con un número decreciente de días sin manchas solares.  Fuente: www.solarcycle24.com Figura 2: Progresión real del ciclo de manchas solares recopilado hasta el mes de febrero de 2010 y previsión futura por la NOAA/SPWC de los EEUU. Los datos se actualizan mensualmente por el Space Weather Prediction Center (EEUU) haciendo uso de las últimas previsiones ISES. Fuente NOAA/SPWC Figura 1: Imagen del Sol inmediatamente tras la aparición de varios grupos de manchas solares en el pasado mes de febrero de 2010. Fuente: Solar and Heliospheric Observatory SOHO